A falta de fieles iglesias se alquilan para estadías de lujo.

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Ante la disminución de los ingresos y los edificios vacíos, las iglesias han buscado formas de hacer del espacio no utilizado una virtud.

Después de la muerte de su pastor fundador hace unos años, la membresía en la Iglesia Bautista Misionera Cullen en Houston, Texas, cayó en picada.

Con menos ingresos provenientes de las promesas y los gastos de mantener la iglesia, que ocuparía casi una cuadra de la ciudad en funcionamiento, “teníamos más espacio del que sabíamos qué hacer y no teníamos la gente o los recursos para pagarlo ”, Dijo el pastor actual Andre Jones.

Fue entonces cuando Cullen MBC recurrió a Church Space, una plataforma similar a Airbnb que permite a las casas de culto alquilar sus santuarios, salones de becas y cocinas a otras congregaciones y organizaciones por hasta $ 30,000 al año.

“Sin Church Space, no sé si todavía estaríamos aquí”, dijo Jones. «Esos fondos y recursos que ingresaron han salvado vidas».

Desde que el COVID-19 golpeó en marzo de 2020, muchas iglesias se han encontrado en la posición de Cullen MBC. Ante la disminución de los ingresos y los edificios vacíos, las iglesias han buscado formas de hacer del espacio no utilizado una virtud.

Algunos han alquilado oficinas y aulas para quienes trabajan y aprenden de forma remota. Otros han albergado «cocinas fantasma» que permiten a los restaurantes sin tiendas preparar comida para servicios de entrega como Door Dash o Uber Eats. Durante la pandemia, Church Space ha crecido de 45 inquilinos e iglesias a más de 3.700.

El auge de los alquileres de iglesias tiene su lado oscuro. “Desafortunadamente, también hemos visto un aumento del 200% en los alquileres de funerales”, dijo Day Edwards, cofundador de Church Space.

Pero para las iglesias en los EE. UU. Y el Reino Unido, ofrecer una variedad de alquileres a turistas locales, chefs profesionales o trabajadores de primera línea quemados ha hecho un bien innegable; a veces, ofrecer experiencias de campamentos en iglesias (conocidas como «champing») a los viajeros ha sido la diferencia entre eking by o cerrando por completo.

Edwards y su cofundador, Emmanuel Brown, lanzaron Church Space en Houston en 2019. Las iglesias que participaron en el programa piloto de Church Space ganaron un promedio de $ 23,000- $ 38,000 en su primer año, según Edwards.

Church Space tiene actualmente alrededor de 150 sitios anfitriones en los EE. UU., Pero tiende a concentrarse en todo el cinturón bíblico. Brown, un pastor mismo, dijo que Church Space es “para iglesias y para líderes de iglesias” y trabaja para asegurar que las iglesias anfitrionas coincidan con inquilinos que compartan sus valores.

“Realmente creemos que cuando las iglesias ganan más, pueden hacer más, no solo en su congregación sino también en su comunidad”, dijo Edwards.

El modelo de Church Space permite a las iglesias participantes mantener su estado de exención de impuestos, aunque los cofundadores se negaron a compartir detalles adicionales. “Es algo que distingue a Church Space de los demás competidores”, dijo Edwards.

En el Reino Unido, otro servicio similar a Airbnb operado desde Yorkshire, Inglaterra, se dedica a brindar un respiro espiritual.

Tanto Jasper como yo estábamos agotados en el ministerio parroquial ”, dijo Tina Hodges, propietaria de All Hallows, una antigua iglesia anglicana, con su esposo. “Ambos pasamos 20 años ordenados como sacerdotes anglicanos en la Iglesia de Inglaterra … Me estaba encontrando con una gran cantidad de personas que necesitaban un retiro y estaba reconociendo la necesidad de un espacio sagrado.

Como «Eagle’s Retreat», el antiguo All Hallows, que se encuentra en un terreno donde los cristianos han adorado desde el siglo VI, presenta un interior renovado que resalta las vidrieras, la escalera de caracol y el techo de barril del edificio. También incluye actualizaciones como televisores de pantalla plana y un jacuzzi.

La variedad de servicios en el espacio sagrado parece perfectamente adecuada para la pandemia. «Ni siquiera puedo decirles cuántas vacaciones hemos dado gratis este año», dijo Hodges. «Hemos tenido muchas más personas que han necesitado espacio o personas con las que hablar … muchas personas que son trabajadores clave, incluidos ministros, que se han estado desmoronando».

Hodges dijo que tomarse el tiempo para disfrutar de los valles remotos y pintorescos de Yorkshire o sumergirse en la antigua belleza de la iglesia ha traído curación a muchos de sus invitados.

“Hay lugares en los que hemos sagrado la tierra”, dijo Hodges. «Y este es uno de ellos.»

Hay otros: el Reino Unido ofrece a aquellos a quienes no les importa pasarlo mal la oportunidad de ir a la iglesia. Una organización llamada Churches Conservation Trust ofrece una experiencia llamada «Champing» o campamento en la iglesia: pasar la noche en un santuario histórico

De abril a octubre, los campeones pueden pasar la noche acurrucados en camas plegables en los santuarios de las iglesias por un módico precio. (Los perros se quedan gratis).

Para que los campeones no se sientan culpables durmiendo bajo los arcos abovedados de una iglesia rural del siglo XVII, las ganancias se destinarán a restaurar las iglesias y proporcionar empleos en las comunidades donde están ubicadas las iglesias.

“Muy a menudo, las iglesias mismas no tienen una fuente de ingresos lista”, dijo Guy Foreman, jefe de empresa de Churches Conservation Trust. «Champing es una gran parte de un conjunto de oportunidades que las iglesias históricas pueden utilizar para generar ingresos que ayuden a mantener su mantenimiento».

Foreman dijo que si bien la participación disminuyó en 2020, la temporada actual es «la mejor que hemos tenido». Foreman atribuyó la popularidad a los ciudadanos del Reino Unido que buscaban unas vacaciones creativas.

Un enfoque caritativo basado en la iglesia para las vacaciones es también la idea detrás de Mission Hotels, con sede en Nashville. Las tres iglesias renovadas de la compañía, que data de hace cinco años, ya no albergan el culto semanal y, en cambio, reciben a los invitados en camas decoradas con cabeceras de bancos de iglesias.

El modelo de Mission Hotels es similar al de los Airbnbs tradicionales, excepto que la mayoría de las ganancias se donan a organizaciones benéficas locales.

Micah Lacher, propietario de Mission Hotels, es una persona de fe que ve los hoteles como una forma de continuar la misión de las iglesias originales.

“Estamos brindando un refugio y un hogar para nuestros huéspedes con cada estadía”, dijo Lacher. “Estamos llegando a la comunidad y satisfaciendo de manera creativa las necesidades de aquellos que están desatendidos. Estas iglesias estaban haciendo lo mismo cuando estaban en los espacios «.

Lacher estima que las donaciones de Mission Hotel se han utilizado para proporcionar más de 100,000 duchas, comidas y camas a través de sus socios sin fines de lucro Nashville Rescue Mission, ShowerUp Nashville, Room in the Inn y People Loving Nashville.

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